Cómo dos escaladores sordos alcanzan altas cumbres

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Durante su ascenso de 2018 al Aconcagua argentino de 22 837 pies, los escaladores Scott Lehmann, de 33 años, y Shayna Unger, de 30, llevaban blocs de papel y bolígrafos en los bolsillos. Mientras permanecían en el Campamento 2 a 18,000 pies y esperaban el buen clima, los dos escribieron preguntas en el bloc sobre el pronóstico y las condiciones de la ruta, y luego mostraron sus consultas escritas a otros escaladores que conocieron. Era un medio de comunicación engorroso, pero era la mejor manera para que Lehmann y Unger obtuvieran la información, ya que ambos escaladores son sordos.

Otros escaladores demostraron ser inútiles e indecisos al responder a sus preguntas; Lehmann y Unger creen que los escaladores no querían ser responsables de su seguridad en la cima. Entonces, los dos intentaron una estrategia diferente. Se despertaron una mañana a las 4 a.m., abrieron la cremallera de su tienda y miraron hacia la oscuridad para ver si otros equipos se estaban preparando para avanzar hacia la cima. Cada pocas horas, asomaban la cabeza fuera de la tienda, buscando faros en el campamento. Finalmente, después de dos noches de mirar el cielo oscuro antes del amanecer, Lehmann y Unger vieron luces parpadeando en una tienda vecina y luego escaladores que salían para subir la montaña. Sabían que era hora de escalar.

Shayna Unger sobre Cotopaxi.
Sayna Unger (izquierda) celebra cerca de la cumbre del Cotopaxi. (: Shayna Unger)

“Fue duro”, dijo Lehmann Fuera de utilizando el lenguaje de señas americano (ASL). “No tuvimos la oportunidad de tomar nuestra propia decisión. Tuvimos que confiar en hacer suposiciones”.

La sordera presenta una multitud de desafíos en la alta montaña, y en la década en que Lehmann y Unger se dedicaron al montañismo, desarrollaron formas creativas para superar la discapacidad. Han estado en una relación desde que estaban en la escuela secundaria, y el principal modo de comunicación de ambos escaladores es ASL; ninguno puede conversar con el lenguaje hablado. La falta de comunicación basada en el lenguaje hablado crea riesgos adicionales; no pueden gritar para llamar la atención del otro en una caída, o comunicarse de manera eficiente con los escaladores oyentes si tienen una emergencia médica.

A pesar de estos obstáculos, han construido impresionantes currículums de escalada. La pareja ha escalado los puntos más altos de tres continentes: Kilimanjaro, Aconcagua y Denali, así como muchos otros picos notables en todo el mundo, como el Chimborazo y el Cotopaxi de Ecuador, y el Mont Blanc de Francia.

Cuando eran niños, ni Lehmann ni Unger, que se conocieron cuando eran estudiantes de secundaria en la Escuela para Sordos de Maryland y comenzaron a salir después, imaginaron una vida en las altas cumbres, en parte porque carecían de modelos sordos que escalaran.

“En nuestra propia comunidad sorda, no había muchas personas sordas que escalaran montañas”, dijo Lehmann. “No hubo representación”.

Lehmann probó el montañismo por primera vez a los 22 años en 2012, durante un viaje por carretera por los EE. UU. con dos compañeros de la universidad. Intentaron y fracasaron en la cumbre del Monte Rainier en Washington, pero el intento fallido de cumbre dejó a Lehmann enganchado a la escalada. Quería que Unger se uniera a él en una escalada, pero ella necesitaba algo de persuasión. Eventualmente se unió a él en el Kilimanjaro en 2015.. Después de la escalada, ella también quedó enganchada.

“No se puede superar la experiencia de escalar una montaña”, dijo Unger. “Cada vez que salimos de expedición, nos sumergimos en la naturaleza. Solo somos nosotros y la montaña. Obtenemos hermosas vistas que no veríamos en nuestra vida cotidiana normal”.

Aunque ambos saben ASL, Lehmann y Unger usan gestos para comunicarse entre ellos en una montaña. Identificar los pequeños movimientos de la mano de ASL es difícil en una montaña, especialmente cuando están muy separados. En tales situaciones, hacen la transición a gestos básicos. Para indicar “alto”, harán una gran “X” con los brazos. Para decirle al otro que «reduzca la velocidad», moverá los brazos hacia arriba por encima de la cabeza y hacia abajo hasta la cintura.

Los escaladores ascienden Denali.
Lehmann (derecha) lidera a Unger en Denali. (Foto: Chad Unger)

También establecen reglas sobre cómo llamar la atención de los demás. Cuando están atados, simplemente tiran de la cuerda tres veces. Si no están atados, la persona de adelante mirará hacia atrás cada uno o dos minutos para asegurarse de que el otro esté a salvo y para ver si tiene algo que comunicar.

Lehmann y Unger prefieren escalar sin guía. Entre sí, no hay barrera de comunicación; ambos conocen y confían en su sistema de gestos y reglas. Pero no tuvieron otra opción al escalar el Cotopaxi de 19,347 pies y el Chimborazo de 20,549 pies de Ecuador en 2018.

Al enterarse de que eran sordos durante su primera reunión en persona, el guía que contrataron quedó estupefacto.

“Sus ojos se abrieron como platos”, dijo Unger. “Nos dimos cuenta de que su mente estaba agitada, pensando en cómo podría comunicarse con nosotros”.

Lehmann y Unger habían venido preparados. Habían descargado una aplicación de traducción inglés-español en sus teléfonos para facilitar la comunicación inicial. Luego, le enseñaron al guía algunos de los gestos que usaban en las montañas.

En Cotopaxi, el guía miró hacia atrás con desconcierto la primera vez que Unger tiró de la cuerda para llamar su atención. Quería que la guía ajustara su ritmo, así que agitó los brazos hacia arriba y hacia abajo e hizo un gesto con el pulgar hacia abajo. El guía la miró confundido y ella articuló las palabras ‘disminuya la velocidad’ hasta que el guía finalmente entendió. Llegaron a la cima, pero la subida no se había sentido suave; no estaban en la misma página con la guía todavía.

Después de una noche de sueño entre escaladas, comenzaron en Chimborazo. Rápidamente, notaron que la guía se estaba sintiendo más cómoda comunicándose con ellos. Cayeron en un ritmo fácil y llegaron a la cima sin ningún problema.

Posteriormente, el guía admitió ante Lehmann y Unger que apenas pudo dormir la noche anterior a que comenzaran a escalar, preocupado por la comunicación y la seguridad. Los escaladores sordos habían demostrado que no tenía por qué preocuparse.

“Nos dijo que escalamos tan bien como cualquier otra persona a la que había guiado”, dijo Unger. “Simplemente nos comunicamos con él de manera diferente a ellos”.

Para una expedición de 2021 en Denali, pasaron meses revisando meticulosamente cada sección de la escalada. A lo largo de la ruta de West Buttress, identificaron un tramo expuesto entre el campamento de 9,600 pies y el campamento base de Denali llamado Windy Corner. A medida que los escaladores doblaban la esquina, sus trineos, que transportaban su equipo, se deslizaban hacia abajo en dirección a un campo glaciar perforado por grietas, su peso e impulso empujaban a los escaladores hacia abajo. Era importante para Lehmann, Unger y el hermano de Unger, Chad, el tercer miembro de su equipo de escalada de Denali totalmente sordo, mantenerse concentrados y mantener el equilibrio durante este tramo crítico.

Dos escaladores se paran en la cima del Aconcagua.
Unger y Lehmann se paran en el Aconcagua en 2020. (Foto: Shayna Unger)

Se decidieron por dos ajustes temporales de su sistema de comunicación para Windy Corner. Una era que no tirarían de la cuerda para llamar la atención de nadie más. Un tirón podría confundirse con el tirón esperado del deslizamiento de un trineo y la confusión podría aumentar el peligro para ellos. El segundo ajuste fue que el escalador que iba delante debía mirar hacia atrás con mucha más frecuencia de lo normal: cada quince o treinta segundos, en lugar de uno o dos minutos. Si estaban detrás de los demás y necesitaban detenerse, debían levantar la mano para llamar la atención de los otros escaladores.

Las reglas especiales funcionaron y despejaron Windy Corner el 5 de junio. Ocho días después, el 13 de junio, se convirtieron en la primera expedición dirigida por sordos a la cumbre de Denali.

“Antes de cada ascenso, estudiamos la ruta hasta que nos la sabemos de memoria”, dijo Scott. “Podríamos hacer el doble de trabajo de preparación que otros escaladores, pero lo hacemos para asegurarnos de escalar de manera segura”.

La primavera pasada, Lehmann y Unger anunciaron que aspiran a convertirse en los primeros escaladores sordos en completar las Siete Cumbres. Llamaron a su proyecto Seven Summits ‘Ver más allá’, en alusión a sus objetivos más amplios de cambiar las percepciones de las personas sordas y mejorar la accesibilidad y la inclusión en el deporte del montañismo.

“Esperamos inspirar a otras personas sordas a perseguir sus sueños”, dijo Scott.

Para ellos, establecer esta meta es un testimonio del largo viaje que han seguido para llegar a este punto. El objetivo es ambicioso y sus probabilidades de éxito pueden ser altas; sólo 460 personas han logrado la hazaña.

Pero hay algunas cosas con las que saben que pueden contar. Aparecerán en cada montaña sabiendo la ruta de memoria. Tendrán un plan para cada sección peligrosa de la escalada. Y, como siempre, tendrán bolígrafos y blocs de papel en sus mochilas de escalada.

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