Cómo se arraigó la escalada en Camboya

“Desde Camboya… ¡Seyha Sor!” anunció el funcionario, protegido del sol en el calor abrasador fuera del Estadio Pakansari en Bogor, Indonesia. Sudando, Sor caminó hacia su primera roca para la ronda clasificatoria del Campeonato Asiático IFSC 2019. En el mismo tapete se encontraban los mejores atletas de toda Asia, incluidos los miembros del equipo nacional japonés, muchachos como Kokoro Fujii y Yoshiyuki Ogata, que habían estado dominando la escena de la escalada en competencias internacionales. Yin Pisey, la otra mitad del equipo nacional de Camboya en la competencia, observó con nerviosismo cómo Sor, entonces de 22 años, subió a la primera roca.

Pisey estaba nervioso no solo por Sor, sino por el futuro de la escalada camboyana. “La escalada en Camboya apenas está comenzando”, dijo. “Hay muchas cosas que hay que mejorar. No tenemos entrenador, no tenemos paredes de competencia para velocidad o escalada de plomo. La situación es muy diferente en comparación con el equipo japonés o el equipo coreano. Tienen todo lo que necesitas como equipo nacional. Vamos a la escuela, trabajamos y escalamos en nuestro tiempo libre. Así que es difícil para nosotros competir con los otros atletas”.

De hecho, esta fue solo la segunda vez que los miembros del equipo nacional de Camboya participaron en una competencia de la IFSC. El año anterior, Sor, Pisey y otro compañero de equipo, Channy Cho, habían competido en el Campeonato Asiático IFSC 2018 en Japón, pero no lograron superar ningún bloque o ruta durante las rondas de clasificación.

A pesar de la decepción en Japón, aquí estaban Sor y Pisey en Indonesia, de vuelta. Determinado.

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Srey Pich, miembro del equipo juvenil nacional de Camboya, en la sección más empinada de la pared de boulder en Phnom Climb, Phnom Penh, Camboya (Foto: Karel Downsbrough).

Escalar no es lo primero que viene a la mente cuando escuches «Camboya». El país fue una vez uno de los imperios más poderosos del sudeste asiático y alberga Angkor Wat, el monumento religioso más grande (por área geográfica) del mundo. Después de un período de decadencia, Camboya fue colonizada por Francia en el siglo XIX. El país recuperó su independencia un siglo después, en 1953. Dos décadas más tarde, las luchas por el poder desembocaron en una guerra civil y el atroz genocidio bajo los Jemeres Rojos en la década de 1970: casi una cuarta parte de la población de Camboya fue asesinada (el consenso actual es de unos 2 millones de personas). perdió). La estabilidad relativa ha vuelto solo en las últimas tres décadas tras el restablecimiento del Reino de Camboya, en 1993. Los períodos de colonización, caos y genocidio han dejado sus huellas, pero Camboya está cambiando y desarrollándose rápidamente.

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Camboya está rodeada de países que acogen a más y más escaladores en viajes internacionales cada año: Krabi y Chiang Mai en Tailandia, la bahía de Ha Long en Vietnam y Thakhek en Laos son destinos importantes en el circuito de escalada del sudeste asiático. Camboya, sin embargo, se llevó la palma cuando la Madre Naturaleza estaba distribuyendo peñascos de piedra caliza cargados de toba por toda la región. La mayor parte de la roca escalable de Camboya se encuentra en lo profundo del campo, donde las minas terrestres sin explotar, restos mortales de tres décadas de guerra, hacen que sea casi imposible explorar y desarrollar áreas potenciales de escalada de manera segura.

A pesar de la escasez de relieve vertical, los camboyanos están escalando hacia adentro.

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Kimsroy Sri, uno de los entrenadores de ACN, enseña a su hijo a asegurar (Foto: Karel Downsbrough).

En 2008, El escalador japonés Tadao Ito vivía en Siem Reap, en el noroeste de Camboya, con su esposa, Akiko, y tenía ganas de subirse a alguna roca. Quería un lugar para escalar por sí mismo, pero también para enseñar a los niños locales los conceptos básicos en un entorno seguro y controlado.

Desarrollar la escalada en roca al aire libre era demasiado peligroso; demasiado tiempo, porque la única roca escalable estaba lejos en el campo; y—a un costo de $30 a $40 para equipar una sola ruta—demasiado costoso en un país donde, en ese momento, el salario mínimo era de alrededor de $50 por mes.

En lugar de centrarse en el aire libre, Ito, con la ayuda de amigos en Japón y Camboya, se dedicó a construir y establecer Angkor Climbers Net (ACN), el primer muro de escalada de Camboya.

Ito estableció ACN como una organización no gubernamental, para que pudiera recibir donaciones y funcionar como un centro de escalada no comercial para apoyar el naciente deporte en Camboya. Él y sus amigos construyeron un muro de escalada deportiva de ocho metros de altura donde podían enseñar a los jóvenes camboyanos. Varios años más tarde, agregaron una pequeña pared de cantos rodados.

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Los niños camboyanos locales comenzaron a acudir en masa a Angkor Climbers Net todos los fines de semana para escalar sus corazones en la pequeña pared cubierta con grasientas y viejas presas para escalar, la mayoría de las cuales llegaron a Camboya desde el extranjero en el equipaje de mano y facturado de la gente. Un techo protegía la pared del sol abrasador y la lluvia del monzón: las altas temperaturas oscilan entre los 90 y los 90 grados bajo durante la primavera y el verano, mientras que un septiembre promedio, el mes más lluvioso, ve más de 11 pulgadas de lluvia.

Hasta el día de hoy, el muro solo está abierto los domingos. Incluso con el calor opresivo y las lluvias monzónicas, siempre está ocupado.

Desde el principio, Ito quedó impresionado por la rapidez con la que algunos de los niños locales empezaron a escalar. La mayoría de ellos ya estaban acostumbrados a trepar a los cocoteros y no tenían miedo de las alturas involucradas. Una idea creció dentro de él: el sueño de formar una Selección Nacional de Camboya que algún día pudiera representar al país en los Juegos Olímpicos.

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El cobertizo de equipo en Angkor Climbers Net, lleno de zapatos y presas donados en buen estado (Foto: Karel Downsbrough).

Seyha Sor tenía 14 años en 2011 cuando su profesor de gimnasia, Seam Rorn, le pidió que pasara por Angkor Climbers Net para intentar escalar. Seyha era bajo y fornido, y el profesor pensó que sería adecuado para el físico de la escalada deportiva. Seyha había practicado judo durante varios años y escalar parecía un nuevo desafío intrigante.

“Cuando dijo escalar, pensé que estaba hablando de escalar una montaña”, dijo Sor. “La palabra para escalar en camboyano es la misma que usamos para caminar por una montaña. Pero cuando vi la pared, las cuerdas y todas las bodegas, pensé: ‘¡Guau, esto es genial!’”

Después de su primera visita, comenzó a escalar todo lo que podía en ACN los domingos. Inicialmente, sus padres no estaban seguros de que su hijo pasara todos los domingos escalando una pared. La madre de Seyha vendía fruta y su padre era electricista. ¿Cómo podría la escalada ayudar a su hijo a encontrar un trabajo decente, generar un ingreso estable y tener una vida mejor que la que tenían ellos? Pero le encantó y lo dejaron perseguirlo.

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Seyha Sor y Yan Fei hablan sobre las condiciones y el mantenimiento de la piel en una sesión de entrenamiento (Foto: Karel Downsbrough).

El gimnasio le proporcionó a Seyha zapatos de escalada usados ​​y un arnés viejo. Los dos voluntarios del personal de ACN, Kimsroy Sri y Seam Rorn, a quienes Tadao Ito había asesorado, enseñaron a Seyha a asegurar. En cuestión de meses, Seyha era una de las escaladoras más fuertes del país.

En 2016, cinco años después de que Sor comenzara a escalar, era sin duda el escalador camboyano más fuerte. Había ganado todas las Lotus Cup, una competencia anual en Angkor Climbers Net, superando a Channy Cho, su principal rival y compañero de entrenamiento, en todas las ocasiones.

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Ese año en Phnom Penh, abrió el primer gimnasio de escalada comercial en Camboya: Phnom Climb Community Gym. El gimnasio necesitaba personal capacitado, y Mary y Christoph Lüthy, los fundadores, conocían a Sor y Cho en la Copa Lotus. Los Lüthy ofrecieron a los jóvenes escaladores camboyanos trabajos en la capital y también se ofrecieron a pagar su educación universitaria como parte del paquete. Además de eso, tomar el trabajo y mudarse a Phnom Penh significaba que Sor y Cho podrían escalar todos los días en lugar de una vez a la semana.

Si bien los dos nuevos empleados podían encargarse del establecimiento de rutas, el entrenamiento, etc., el gimnasio también necesitaba a alguien que pudiera trabajar en el mostrador de registro y ocuparse de la administración. Pisey fue contratado para ocuparse de las tareas administrativas y trabajar en la recepción. No era escaladora cuando empezó. Pero eso pronto cambió.

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Yin Pisey (camiseta rosa) y Channy Cho (camiseta amarilla) intentan problemas planteados por el escalador español Edu Marín. Marín visitó Camboya durante un descanso de una expedición a Getu, China, donde intentaba establecer el ascenso a techo de varios largos más largo y duro del mundo (Foto: Karel Downsbrough).

Pisey proviene de un origen humilde. Su madre murió cuando ella era una niña y su familia no tenía los medios económicos para cuidar de ella y sus tres hermanos. La familia envió a los niños a Chibodia, una ONG alemana que brinda educación y un hogar a niños desfavorecidos y huérfanos en Camboya. Después de graduarse de la escuela secundaria y un año de aprender alemán, Pisey pasó un año en Alemania como voluntaria social. Cuando regresó a Camboya, sabía que quería estudiar y ser financieramente independiente. Pisey se matriculó en la universidad y comenzó a buscar un trabajo para mantenerse durante la universidad. Lo encontró en Phnom Climb.

“En los primeros meses no toqué la pared en absoluto. Entonces Seyha y Channy me dijeron que necesitaba saber un poco de escalada. Fue entonces cuando comencé a escalar. Eso fue cuatro o cinco meses después de que comencé a trabajar en el gimnasio”, dijo Pisey. Al igual que sus compañeros de trabajo, se enamoró del deporte. Pronto se convirtió en la escaladora más fuerte de Camboya.

En 2018, la IFSC reconoció oficialmente a la Federación de Escalada de Camboya: Sor, Cho y Pisey serían los primeros escaladores en representar a Camboya en el escenario internacional en las competencias de la IFSC. El momento no podría haber sido mejor: la escalada acababa de ser anunciada como una nueva disciplina en los Juegos Olímpicos de Tokio 2020.

Retomando donde lo dejó Tadao Ito, Sor, Cho y Pisey ahora llevaban la antorcha de su sueño, ver algún día a los escaladores camboyanos en los Juegos Olímpicos. Ito había fallecido de cáncer varios años antes y no podía ver que su visión se acercara a la realización.

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Formar el Equipo Nacional de Escalada de Camboya fue una experiencia que cambió la vida de los jóvenes camboyanos, sobre todo de Pisey.

“Convertirse en parte del equipo nacional de Camboya ha sido una experiencia increíble. Sin escalar, mi vida habría sido muy diferente”, dijo Pisey. “Podría haberme convertido en una chica camboyana normal que considera que ser fuerte es algo masculino y que el papel de una mujer en la vida es convertirse en una esposa buena, leal y bonita. Ahora me encanta la aventura, me encanta hacer nuevos amigos y explorar nuevos países a través de la escalada, que siempre fue un gran sueño para mí”.

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Seyha Sor con su camiseta de Camboya se alinea para Speed ​​Climbing junto con el equipo japonés en el Campeonato Asiático IFSC en Bogor, Indonesia (Foto: Karel Downsbrough).

Cuando Sor pisó la lona de las calificaciones de boulder en Bogor, Indonesia, respiró hondo. Inclinó la cabeza hacia los coloridos volúmenes de la pared. Y luego empezó a escalar. Pisey, habiendo alcanzado solo una zona en una roca de calificación, esperaba fervientemente que Sor lo hiciera mejor. Las condiciones en Bogor no eran ideales. Hacía calor, más de 95 grados.

Sor pegó el primer movimiento en la primera roca de calificación. El segundo movimiento parecía un poco difícil, pero saltó y lo atrapó, y luego hizo otro movimiento hacia la zona de agarre. Luego subió rápidamente a la cima. Había completado su primer problema de bloque de competición IFSC, y el primero de Camboya.

Sor no logró superar ninguno de los tres problemas restantes, ni se clasificó para la siguiente ronda. Terminó 39 de 45 en boulder. Ni él ni Pisey calificaron para Lead. Tampoco calificaron para la escalada de velocidad, pero no tenían expectativas de hacerlo: no hay muro de velocidad en Camboya.

Pisey y Sor se sintieron decepcionados, tienen altos estándares para sí mismos y sueñan con podios y medallas como cualquier otro competidor, pero se animaron con el progreso. Claramente tenían mucho camino por recorrer. Pero fue un comienzo, el siguiente paso en el sueño de Ito de que algún día los escaladores camboyanos lleguen a los Juegos Olímpicos.

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