Descenso épico desde North Ridge of Nuptse

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A continuación, Brian Hall describe nueve horas llenas de terror con Doug Scott, Georges Bettembourg y Al Rouse después del primer ascenso de North Ridge of Nuptse en 1979. Al descender, los cuatro llegaron a la famosa cascada de hielo de Khumbu justo cuando se movía.

Hall fue uno de los mejores alpinistas británicos en las décadas de 1970 y 1980 y un sobreviviente de una era que vio enormes tragedias y pérdidas, pero también brillantez. Lo siguiente es de sus próximas memorias, Alto Riesgo – Escalando hacia la Extinción, sobre sus aventuras y compañeros perdidos.

Georges y Al estaban al borde de la cascada de hielo de Khumbu.

«¿Puedes ver la ruta?» preguntó Al.

“Se ha ido por completo. Mira esos enormes acantilados de hielo. Tendremos que pasar por debajo de ellos, pero es una trampa mortal. Una escena caótica yacía debajo de nosotros, como si una explosión cataclísmica hubiera esparcido bloques de hielo del tamaño de una casa en todas direcciones, dejándolos sobre pozos negros sin fondo. El bombardeo de Guernica como escultura de hielo.

Descenso epico desde North Ridge of Nuptse
Joe Tasker, uno de los sujetos, lucha contra una tormenta en lo alto del Everest. Tasker es uno de los amigos recordados en las próximas memorias de Brian Hall. Todas las fotos: Brian Hall.

Nos pusimos en marcha bajo cubiertas de seracs dispuestos como naipes en ángulos locos. Si uno caía, toda la manada se iría. Restos ocasionales de escaleras torcidas y extremos deshilachados de cuerdas fijas sobresalían, casi como una disculpa, del hielo. La naturaleza tiene su propio camino y, por alguna razón, el glaciar se había vuelto más activo, fluía más rápido o había cambiado de dirección. ¿Quizás habíamos enojado a las deidades de la montaña y esta era su retribución? Los tibetanos llaman al Everest Chomolungma, que significa Diosa Madre de las Montañas. ¿Habíamos molestado a la matriarca gigante cuando subimos a su hija, Nuptse?

Tentativamente, hice rappel en una grieta sin salida aparente. Una tumba azul profunda, era hermosa pero llena de amenazas. Lo que más me impresionó fue el ruido: inquietantes gemidos, crujidos y estruendos de hielo, silbidos de pequeñas avalanchas que emanan de direcciones desconocidas, rociando mi rostro barbudo con nieve en polvo. Peor aún, el suelo se movió y tembló bajo los pies.

principal en Cascada de hielo de Khumbu
Doug Scott en un serac en ruinas escapando de la cascada de hielo de Khumbu durante el descenso de Nuptse. (Foto: Brian Pasillo)

En una ocasión tuvimos que volver a subir y sobre grandes acantilados de serac de hielo, formados en olas como una montaña rusa congelada. Los rasgos de Doug eran normalmente una máscara de calma, pero aquí parecía visiblemente preocupado. Atrapados en las entrañas de la Cascada de Hielo, por un enorme pozo de hielo, no teníamos otra salida que escalar sus paredes colgantes de tres pisos de altura mientras se derrumbaban. Doug partió usando nuestras dos estacas de hielo restantes y tres tornillos de hielo mientras Georges se sentaba debajo, sosteniendo su cuerda. Con gran habilidad ascendió, pero cerca de la cima dio un grito aterrorizado. “Toda esta cara está separada. ¡Se va a derrumbar!”.

Georges se retorció, directamente en la línea de fuego; seguramente sería aplastado bajo cientos de toneladas de hielo, y Doug sería arrojado al suelo como un muñeco indefenso. Al y yo, que transportábamos equipo, nos rendimos a lo inevitable y nos alejamos.

El tiempo se detuvo. Georges juró en voz alta que iba a morir. Doug sabiendo que el tiempo era corto, golpeó y agitó su piolet y estoy seguro de que estaba al borde de las lágrimas cuando se tiró por la parte superior. Permaneció inmóvil durante mucho tiempo, con las piernas sobresaliendo del desnivel. Finalmente, tiró una cuerda para que trepáramos y nos uniéramos a él. Nunca he escalado una cuerda tan rápido en mi vida. Fue frenético, pero este era nuestro Rubicón.

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Al Rouse en una tirolesa a través de una grieta abierta, descendiendo la cascada de hielo de Khumbu después del ascenso de Nuptse. (Foto: Brian Pasillo)

Abandonamos la mayoría de nuestras posesiones, conservando solo una cuerda y algunas piezas esenciales del equipo, pero no nos importó. No teníamos fuerzas para llevarlos. Supervivencia era el nombre del juego y luchábamos por nuestras vidas. Primero Al, luego Georges, condujeron por un callejón sin salida. Frustrados, volvimos sobre nuestros pasos, arrastrándonos sobre manos y rodillas a través de un revoltijo de rocas de hielo sostenidas por quién sabe qué. En la próxima hora ciertamente colapsarían.

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Doug se detuvo y señaló. “Mira ese enorme cráter”, dijo, “debe tener cien pies de profundidad”. Hizo una pausa con asombro. “Llega directamente al lecho rocoso. Nunca he visto algo así”.

Trepamos por más bloques sueltos, en ocasiones sacándonos unos a otros de las grietas, hasta que llegamos al área conocida como la Cáscara de Huevo. Presentaba una pendiente más suave, pero engañosamente peligrosa. Nuestra retirada estaba bloqueada por una enorme grieta y la única forma de cruzar era saltando. Era mi turno de tomar la iniciativa. “Suelta la cuerda rápido mientras corro”. Mi voz sonaba aguda y chillona, ​​como si alguien más estuviera hablando. fue una locura

Sacudí la mochila de mis hombros cansados ​​y caminé de un lado a otro de la «pista» pisoteando la nieve con mis botas con crampones. En el borde de la grieta miré hacia abajo. El salto parecía enorme, aterrador, y mi único atisbo de esperanza era que el lado opuesto estaba un poco más bajo.

“Aquí va,” dije, más para mí que para los otros tres. Al tosió y trató de decir algo, pero su voz se perdió en su garganta reseca. Doug se ajustó el arnés y miró hacia otro lado, demasiado nervioso para mirar. Georges se sentó en la nieve, clavando los talones, firme mientras sostenía mi cuerda. Mi vida estaba en manos de un jovial francés al que había conocido hacía apenas un par de semanas.

No podía ver sus ojos detrás de sus gafas oscuras. ¿Fue su mirada una de esperanza o una última despedida? Ya no podía aplazar lo inevitable. Alguien tenía que hacerlo. Hoy, todos habían puesto su vida en peligro.

“Georges, dame mucha holgura”, imploré. «¿Estás listo?»

«Sí . . . Ve —lo animó Georges.

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El Cwm occidental: de izquierda a derecha, Everest, Lhotse y North Ridge. (Foto: Brian Pasillo)

Corrí, con el piolet agarrado en una mano por encima de mi cabeza, estirándome hacia el otro lado, pero. . . horror . . . el borde se derrumbó y yo estaba cayendo. Instintivamente, me lancé hacia adelante y blandí mi hacha. Mantuvo. No había ningún sentimiento de duda, todo estaba en el momento y me acosté, con la cara presionada contra la nieve fría que parecía extrañamente refrescante. Por lo que pareció una eternidad estuve completamente agotado.

Un sádico comprometido o un dios rencoroso debe haber ideado nuestro último obstáculo. Cuando miramos hacia abajo a los puntos en movimiento de personas en el Campamento Base, me pregunté: ¿Están jugando los niños de Doug? En un día tranquilo, nuestros gritos aterrorizados les habrían llegado.

Extendiéndonos a todo lo ancho de la Cascada de Hielo, nos detuvo una enorme grieta, atravesada por una sola cuerda vieja y deshilachada, tan tensa que parecía estar horizontal. Cuando lo arrancaron, estoy seguro, habría tocado un C alto. Como la pared inferior de la grieta se movía cuesta abajo más rápido que la superior, había estirado la cuerda que alguna vez fue de once milímetros a la mitad de su grosor original. Se rompería pronto. Sin dudarlo y con una sonrisa irónica, Georges se abrochó el arnés, se colgó de la cuerda floja y valientemente se arrastró mano sobre mano hasta el otro lado. Fue una travesía tirolesa de la máxima intensidad. Después de haber remolcado nuestra única cuerda restante detrás de él, la usó para llevarnos al otro lado.

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El autor en el Everest en invierno de 1979.

En el otro lado, el suelo se allanó, no hubo más grietas y caminamos a través del benigno hielo cubierto de morrena hasta el campamento base. Era difícil de comprender, pero nuestra terrible experiencia había terminado. La calma y el alivio brotaron en mí. Un momento intensamente personal con los otros tres mientras la adrenalina de la oleada orgásmica del miedo disminuía. Nuestro equipo había trabajado en conjunto para bajar, y así fue como nos mantuvimos cuerdos. De lo contrario, nuestra supervivencia ese día se redujo a la suerte. Doug lo llamó Karma.

Me senté con la cabeza entre las manos y lloré, completamente agotado, mientras la gente del campamento base corría a nuestro encuentro. Los sherpas de nuestro campamento, Nima y Ang Pherba, observaron con los ojos muy abiertos cómo Georges se arrastraba sobre sus rodillas, sosteniendo pedazos de morrena en el aire con ambas manos, recitando con voz ronca en su lengua materna el Ave María católico completo.

Gritando el final, “Madre de Dios, ruega por nosotros pecadores ahora y en la hora de nuestra muerte. Amén.»

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Un veterano de quizás cincuenta ascensos y descensos de Icefall, Doug reflexionó más tarde: “No creo que ninguno de nosotros haya estado tan asustado durante tanto tiempo. Durante las nueve horas que nos llevó atravesar la Cascada de Hielo, nos habíamos dado por perdidos. Habíamos pasado el peor día de nuestras vidas”.

Brian Hall, autor
Brian Hall, autor.

Recuperándonos en el Campo Base, discutimos nuestro próximo intento en el Everest, pero después de ocho días intensos en Nuptse estábamos agotados. Tres de mis dedos estaban negros por la congelación y Al tenía una tos seca a gran altura. Un penacho de nubes cruzó las cumbres como el humo de la torre de refrigeración de una central eléctrica. Un viento frío de invierno soplaba desde el Tíbet y la primera ascensión al Everest al estilo alpino tendría que esperar. Ciertamente estaba satisfecho y feliz con lo que habíamos logrado. No pude hacer más.

Las palabras de Doug reflejaron mis pensamientos… fue una escalada muy exitosa. Mirando hacia atrás, creo que quizás la razón de ello fue la unidad de esfuerzo que exigía la situación: cuatro hombres, en una escalada tan lejos de casa, en un terreno desconocido, empequeñecidos por la montaña más alta del mundo. No es de extrañar. Habíamos venido allí más humildes que de costumbre, no para demostrar nada, no para ser el hombre duro, no para sumar puntos y menospreciar a los demás. Era una mejor subida para eso.

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Del capítulo 9, «La supervivencia del más apto: Georges Bettembourg», Alto Riesgo – Escalando hacia la Extinción, por Brian Hall. Este capítulo detalla un descenso desde el primer ascenso de la arista norte de Nuptse por Hall, Doug Scott, Al Rouse y Georges Bettembourg, en 1979.

Hall también formó parte de un pequeño equipo que intentó escalar el Everest en el invierno de 1980-81, sin oxígeno; intentó el Cerro Standhardt, que entonces no había sido escalado, dando la vuelta justo debajo de la cumbre en una épica tormenta patagónica; hizo ascensiones invernales en los Alpes y nuevas rutas en Perú; hizo la primera ascensión alpina de Jannu; e intentó el Ogre II, Chamlang, Shivling, Makalu y K2.

El libro está dividido en 11 capítulos, cada uno centrado en un compañero de escalada diferente, con demasiadas conmemoraciones. El prólogo es de Joe Simpson, autor de Tocando el vacío.

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