Primera ascensión a la torre Karakoram con tácticas de parapente

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“Si quieres estirar tu mente, hacer escalada alpina. Si quieres volar tu mente, haz escalada alpina con un parapente”, dijo Will Sim mientras metía piolets, cuerdas y equipo de bivy en un arnés de parapente ya abultado. Fabi Buhl se rió de acuerdo mientras colocaba un par de esquís en su propio arnés de vuelo.

Se estaban preparando para intentar el primer ascenso de la Torre Gulmit, un monolito de granito de 5.800 metros, en lo profundo del Karakoram. E iban a volar en parapente para acceder a ella.

De pie al final del macizo Ultar Sar de Hunza, Pakistán, Glumit Tower ha visto varios intentos de equipos consumados en las últimas tres décadas. En 1988, los franceses Emmanuel Schmutz y Gerard Decorps se acercaron a la torre desde el noreste a través del pueblo de Gulmit y el glaciar Bulkish Yaz. Se encontraron con pendientes propensas a avalanchas, seracs y caras inexpresivas, al igual que los grupos posteriores. Los equipos que intentaron desde Hunza a través del glaciar Gurpi se encontraron con peligros similares: alto potencial de desprendimiento de rocas y pendientes pronunciadas. Debido a que los porteadores no pueden llevar cargas en el tramo final, toma de cuatro a cinco días establecer un campamento base en la ladera de la montaña. Todos los intentos fueron infructuosos, principalmente porque acceder a la escalada fue muy desafiante.

Buhl, de Alemania, es un alpinista que ha acumulado duros ascensos en Europa y América del Sur. Sim es un guía de montaña británico que llama a Chamonix su hogar. Ha realizado numerosas primeras ascensiones y récords de velocidad de duras escaladas alpinas en los Alpes, Alaska, Patagonia, las Montañas Rocosas y Pakistán. Ambos comenzaron a volar en parapente hace unos años, y en 2020 Buhl se convirtió en el primer escalador en volar en parapente desde la cima del Cerro Torre.

“Teníamos muchas ganas de volar mucho en este viaje. [the Karakoram], pero también pensamos que sería genial escalar algo”, dijo Sim. “Fue en la primera semana de nuestro viaje al valle de Hunza que Fabi y yo tuvimos un momento de ‘bombilla’ cuando nos dimos cuenta de que probablemente podríamos volar hacia el lado sur de la Torre Gulmit”.

Primera ascension a la torre Karakoram con tacticas de parapente
Torre Gulmit, un monolito de granito de 5.800 metros, en lo profundo del Karakoram.

Encontrar la línea

Sim, Buhl y yo comenzamos a hacer parapente en Karakoram en a finales de mayo. El clima no era bueno, con enormes cúmulos cllos ouds a menudo se acumulan a las 11 am, seguidos de grandes ráfagas impredecibles que detonan a través de los valles: no es ideal para volar. En el transcurso de un mes, hicimos una serie de viajes cortos a las montañas, acampando entre 4000 y 4500 metros. Este fue un paso importante, ya que sabíamos que sería vital aclimatarnos en la bolsa y comprender mejor los patrones climáticos.

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Sim y Buhl comenzaron a trazar la ruta que tomarían usando las fotos que Jake Holland tomó en pleno vuelo. (Foto: Jake Holanda)

A medida que avanzó nuestro tiempo en el país, también lo hizo gradualmente el clima, brindándonos oportunidades para realizar vuelos más largos y técnicos. Como pilotos de parapente, dependemos mucho de las brisas térmicas para poder ganar altura. En Pakistán, las térmicas pueden ser muy fuertes, es común poder escalar a velocidades de 8 metros por segundo (23 pies por segundo), ¡volando a solo unos pies del granito dorado! Una vez que hemos volado hasta la base de las nubes, es posible planear hasta la siguiente fuente térmica, luego ascender de nuevo y continuar el ciclo. Poder moverse de esta manera es muy eficiente, y dado que el paquete y el arnés del parapente moderno pesan muy poco, combinar el deporte con otras actividades de montaña es un cambio de paradigma.

Atando nuestros esquís a nuestros arneses, pasamos varios días subiendo en térmica a lo alto de las montañas, cruzando valles, aterrizando a 5.500 metros, cargando rápidamente el parapente y disfrutando de un hermoso esquí mil metros antes de despegar nuevamente para repetir el proceso. No estar restringidos a un campamento base significaba que podíamos vivir una vida cómoda pasando la mayor parte de nuestras noches en la hermosa ciudad verde de Karimabad, comiendo curry y batidos de cereza. La gente de la región de Hunza es gente cálida, de mente abierta y saludable que siempre nos recibió con una sonrisa amistosa.

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Torre Gulmit.

En uno de nuestros mejores días de vuelo, Buhl y yo visitamos la cuenca de Gulmit y volamos sobre la parte superior de la torre. Sim y Buhl comenzaron a trazar la ruta que tomarían usando las fotos que tomé en pleno vuelo. “Las fotos son realmente útiles”, me explicó Sim. “Pero hasta que estemos en la parte inferior de la ruta, realmente no puedes saber cómo va a ser”.

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“Hasta donde sabemos, el concepto de volar a la base de una ruta técnica del Himalaya es nuevo”. (Foto: Jake Holanda)

Hasta donde sabemos, el concepto de volar hasta la base de una ruta técnica del Himalaya es nuevo. Fue fascinante ver brillar la experiencia de Buhl y Sim mientras reducían su cremallera al mínimo. Volar en la ruta sería muy rápido. Pero nuestros planeadores tienen un límite de peso superior y agregar equipo de bivy, comida, cuerdas, portaequipajes, hachas y cualquier otra cosa que necesitaran superaría ese límite y algo más. Junto con mi cámara y mi dron, ayudé a transportar parte de su carga. Aaron Duragati, otro piloto en el viaje, también accedió a volar con parte de su equipo.

Un ascenso récord

El 26 de junio, el pronóstico era prometedor. Después de un desayuno perezoso con tortillas, naan y chai en nuestro café favorito en Karimabad, Sim bromeó con Buhl: «Esto es mejor que cualquier campamento base». La comida y las bromas ayudaron a compensar nuestros nervios. Dado que estaríamos casi cómicamente sobrecargados en el despegue, no estaba claro qué implicarían las próximas dos horas.

Salir a las térmicas no siempre es un resultado garantizado. «Bombardear», o verse obligado a aterrizar en el fondo del valle, desperdicia un tiempo precioso. ¡Y bombardear cuando tienes la estufa, el gas y la tienda para tus amigos que vuelan a una cuenca remota realmente no es bueno!

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Sim y Buhl suben. (Foto: Fabi Bühl)

Sim despegó primero y atrapó un gran ciclo térmico, siendo catapultado de 2.800 metros a 6.000 metros en solo 10 minutos. Pero cuando Buhl y yo despegamos solo 10 minutos después, las térmicas habían cambiado y resultó ser una batalla de una hora para mantener nuestra altura de despegue.

“Desde el despegue, no parecía que todos íbamos a llegar a la Torre Gulmit, ¡y mucho menos escalarla!” dijo Bühl. Pero finalmente encontramos una buena térmica y nos abrimos paso hasta la cuenca. En nuestro camino, volamos más allá del Pilar Sudeste (u Oculto) de Ultar Sar. “Es una locura volar más allá de esta ruta”, me dijo Sim más tarde. «¡Hay tan poca información o fotos sobre esta línea mítica y simplemente pasamos volando!»

La parte superior del glaciar Gurpi es un lugar salvaje para aterrizar: con seracs gigantes, un laberinto interminable de grietas y laderas empinadas que arrojan escombros bajo el sol de verano, hay pocos lugares seguros para aterrizar. Sim aterrizó junto al Bergschrund, lejos de la mayoría de las grietas abiertas. Cuando finalmente me uní a Sim y Buhl, celebramos, riendo nerviosamente por haber completado la primera parte del viaje. Luego armamos el campamento.

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Buhl se abriga para pasar la noche. (Foto: Jake Holanda)

***

a las 2 a.m. a la mañana siguiente, con las linternas encendidas, tratamos de convencer a nuestros estómagos de que querían comer algo. Con crampones, salimos de la tienda y nos dirigimos hacia un corredor de 500 metros de largo. Con una infección en el pecho que se estaba gestando y una habilidad de escalada dramáticamente menor que los demás, planeé detenerme en la base del collado y filmar su ascenso desde allí.

Al llegar al collado con las primeras luces, Buhl y Sim se dispusieron a encontrar una forma de subir. “La mitad superior de la montaña está compuesta de granito compacto pero de alta calidad, con chimeneas y rincones helados. Se veía increíble, aunque no fácil, ¡pero estábamos emocionados!”, dijo Bühl.

Cuando llegué tosiendo y resoplando al collado, ya habían comenzado a avanzar por la ruta. “Decidimos escalar el lado suroeste del collado. Inicialmente queríamos escalarlo con cuerdas, pero encontramos [ourselves feeling confident], así que escalamos los primeros 130 metros sin cuerda para asegurarnos bien”, me dijo Buhl más tarde. “Will condujo un buen largo más hasta una cresta nevada, que se esconde detrás de un gran gendarme, y desde allí subimos por el camino de menor resistencia en una especie de sistema diédrico”.

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“Alrededor de diez largos de escalada mixta y alguna que otra ayuda de escalada nos llevaron a la cima. Ambos quedamos realmente impresionados por la calidad de la escalada, largo tras largo de un terreno técnico mixto brillante”. (Foto: Fabi Bühl)

Observé cómo se desarrollaba un pequeño fragmento de la historia del Himalaya ante mis ojos, mientras subían por un hermoso granito rayado a través de una serie de rincones.

Como no quería descender fuera de una ventana segura, regresé a la tienda y me preparé para salir volando de la cuenca. Con algunas dificultades me las arreglé para despegar, con la esperanza de que los niños regresaran a la tienda a salvo. Sin mí, había suficiente gasolina y comida para una noche más, pero no más.

Unas horas después de haber llegado al hotel, Sim apareció con una gran sonrisa en su rostro. Describió la ruta, diciendo: “Alrededor de diez largos de escalada mixta y un poco de escalada asistida nos llevaron a la cima. Ambos quedamos realmente impresionados por la calidad de la escalada, largo tras largo de un terreno técnico mixto brillante”.

Nos reímos de la locura de haber llegado al hotel el mismo día de la escalada.

Un juego de piedra, papel o tijera había decidido quién despegaría primero y quién despegaría segundo pero llevaría la estufa y el gas (en caso de que se quedaran atrapados allí solos). Sim tuvo suerte y tardó solo 45 minutos en llegar desde el imponente y aislado circo del glaciar Gurpi superior hasta el lado de la autopista Karakoram en un lío de líneas de parapente, arbustos y equipo de escalada, con su pesada ropa tirada por los aires. el calor de 95 grados. «Por [standard approaches], deberían haber sido otros tres días para caminar hasta donde aterricé. Me pellizqué, sin poder creer que lo hubiéramos logrado…”, dijo.

Una hora después, Buhl también aterrizó. “La cresta de la cumbre fue puro placer y ambos definitivamente no podemos creer que este loco estilo de escalar y acercarse a una cumbre de esta magnitud realmente haya funcionado”. él dijo.

El curry de la ciudad sabía especialmente bien esa noche. Con un brillo en los ojos, Sim y Buhl hablan animadamente sobre las posibilidades futuras de combinar el parapente de fondo y la escalada técnica en el Himalaya. En este caso, las dos cosas funcionaron perfectamente juntas de una manera totalmente lógica, para dar como resultado escalar una nueva ruta en una montaña que no se había escalado previamente. «¿¡Qué depara el futuro!?» ellos preguntaron.

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